Meesseman y Mestdagh: las dos Belgian Cats que comparten un sueño en Washington

Estos días se me está dando por leer artículos de más allá de nuestras fronteras y hoy me ha gustado éste publicado por «Washington Citypaper» que ha escrito Kelyn Soong.

Trata de dos jóvenes belgas que crecieron en Ypres, una pequeña ciudad belga de 35.000, que además de compartir vestuario en la selección con las Belgian Cats, este verano juegan en la misma franquicia de la WNBA, Washington Mystics: Kim Mestdagh y Emma Meesseman dos excelentes jugadoras a quien nos encantaría tener en la Liga DIA, pero que de momento nos toca seguir en la distancia.

«Las dos jugadoras belgas de las Mystics que desafiaron las probabilidades«

Kim Mestdagh es a menudo la última jugadora del banquillo para las Washington Mystics. Ella promedia sólo 1.9 puntos en 4.3 minutos por juego, si bien ha anotado en cada una de sus nueve apariciones. Pero nada de eso la deprime.

Foto: www.washingtoncitypaper.com

Mestdagh no soñaba con jugar en la WNBA. Al crecer en el municipio belga de Ypres, creía que practicar deportes profesionales en Estados Unidos sería algo imposible para jugadores de baloncesto internacionales como ella.

«En primer lugar, no todos dan el paso para  ser profesionales», dice ella. “Juegan hasta los 18 años o hasta que son estudiantes, o tienen que elegir ir a trabajar. Es difícil seguir el camino del baloncesto profesional».

Incluso después de graduarse de la Universidad Estatal de Colorado en 2012 siendo la cuarta máxima anotadora del equipo de baloncesto femenino, Mestdagh recibió poco interés de los equipos de la WNBA. Regresó a Europa, jugando para su padre, Philip, en el equipo nacional belga y para varios clubes profesionales en todo el continente.

No fue hasta hace dos años que Mestdagh llamó la atención del entrenador de Mystics Mike Thibault durante la carrera por la medalla de bronce del equipo belga en el Campeonato Europeo de Baloncesto Femenino 2017. Ahora, es una novata de 29 años y se ha unido a una jugadora, Emma Meesseman, que creció a tres calles de ella en Ypres. Aunque su viaje a la WNBA fue muy diferente, Meesseman puede entender a Mestdagh mejor que la mayoría.

Foto: Stewart W. Small

«Para mí ya es muy especial estar jugando en la WNBA, estar en el equipo», dice Mestdagh. “Y tener a una de las pocas europeas, y del mismo país, en mi equipo es realmente bueno para mí. Hizo la transición mucho más suave. Ella me ayudó con las cosas y me ense´ñó cosas. Definitivamente es menos intimidante si tienes a alguien del mismo país aquí «.

Las ahora desaparecidas Cleveland Rockers seleccionaron a la pívot Ann Wauters en primer lugar en el Draft de la WNBA 2000, y ella fue la única jugadora belga que compitió en la WNBA durante la infancia de Messeman y Mestdagh. Después de que el Chicago Sky renunciara a la base Hind Ben Abdelkader durante el campamento de entrenamiento este año, Mestdagh y Meesseman siguen siendo las únicas belgas de la liga.

En el WNBA Draft 2012, los Mystics seleccionaron a Meesseman en la 19ª posición. Para entonces la pívot ya había jugado en el equipo nacional belga y profesionalmente en Bélgica y Francia. Se ha convertido en una figura en los Mystics, promediando 12.3 puntos por juego hasta el momento en 2019 después de quedarse fuera de la temporada de la WNBA el año pasado para competir en la Copa Mundial de Baloncesto Femenino FIBA.

Meesseman, cuya madre, Sonja Tankrey, fue nombrada Jugadora del Año de Bélgica en 1983, dice que no esperaba que su carrera la llevara a la WNBA tan rápido, y ciertamente no preveía jugar con otra belga en los Estados Unidos.

“Porque parece muy lejos. De hecho, dejé de esperar”, dice de la WNBA. «Pensé, simplemente sigue la corriente y veremos a dónde va. Sé que algunas de mis compañeras de equipo en Bélgica juegan muy, muy bien los últimos campeonatos que hemos tenido, por lo que merecen estar aquí. Kim también».

Debido a que Mestdagh es unos años mayor, Meesseman, de 26 años, no conoció a su futura compañera de equipo hasta que Meesseman se unió al equipo nacional belga. Meesseman estaba más cerca de la hermana menor de Mestdagh, Hanne, que también compite por Bélgica.

Pero tener a alguien de su país natal en los Mystics ha ayudado a la introvertida Meesseman a sentirse conectada de una manera que no había tenido antes. En el banquillo durante los partidos, las das se sientan una al lado de la otra, conversando en holandés en lugar de en inglés. El hermano menor de Meesseman, Thijs, y el padre y la hermana de Mestdagh las han visitado en Washington esta temporada, reuniones improvisadas que ninguna de las familias pensaban que serían posibles.

«A veces todavía es increíble», dice Meesseman. “Porque sólo vivíamos a tres calles de distancia. Eso es lo que lo hace más especial. Nuestros padres realmente se llevan bien. Jugamos en el equipo nacional. Teníamos los mismos maestros. Es raro, pero es genial poder compartirlo con alguien que conozco, porque realmente no tenía eso antes. Ni en Rusia, ni en Francia, ni aquí. Entonces, para mí, es bueno tenerla a ella u otra persona para ver cómo es esta vida, para poder hablar en mi idioma. Sé que tenemos que tener cuidado con eso porque estamos en un equipo que habla inglés, pero lo hacemos. Es divertido a veces. Te sientes más en casa».

A cambio, Meesseman ha aconsehado a Mestdagh sobre la vida en la WNBA. A diferencia de Europa, los jugadores profesionales en Estados Unidos rara vez tienen actividades de equipo durante la semana. Al principio, Mestdagh se sintió perdida. Le enviaría un mensaje a Meesseman para asegurarse de que estaba leyendo los itinerarios correctamente.

«Constantemente no intentaba cometer errores», dice Mestdagh. «No quiero interrumpir a nadie. No quiero molestar a nadie. Quiero hacerlo todo bien. No quiero venir aquí y arruinarlo todo. Así que constantemente decía, OK, ¿qué necesito hacer ahora?»

Sus compañeras de equipo de Mystics la han acogido bien. Algunas de ellos conocieron a Mestdagh mientras jugaban en el extranjero y conocían su reputación como francotiradora. Thibault dice que durante el entrenamiento, Mestdagh «puede hacer tiros abiertos todo el tiempo … Todos los días en el entrenamiento, tienes que reservate o te avergonzará».

La alero de las Mystics Myisha Hines-Allen dice que ambas jugadoras  son «súper tranquilas».

«Tal cómo juega Emma, ​​no es la típica jugadora de posteo», dice Hines-Allen. «Se nota que ella es de otro país … Es genial verla jugar. Realmente no sé cómo explicarlo. Ella aporta cosas diferentes porque puede hacer muchas cosas distintas en la cancha y abrirse con diferentes tipos de movimientos. Kim, ella es una gran tiradora. No puedes dejarla «.

Foto: Ned Dishman

Tanto Meesseman como Mestdagh saben que pueden inspirar a los niños en Bélgica. Aunque tomaron caminos diferentes, terminaron en el mismo lugar.

«Demuestra que no tienes que estar preparado a partir de los 19 años o incluso antes para hacerlo. Si aún quieres jugar en la WNBA, confía un poco en el proceso», dice Meesseman sobre el viaje de Mestdagh. “Ella siguió trabajando duro. Ella simplemente se arriesgó y por eso, el entrenador [Thibault] la vio y su oportunidad llegó”.

Fuente: https://www.washingtoncitypaper.com/sports/article/21082592/the-mystics-two-belgian-emma-meesseman-and-kim-mestdagh-players-defied-the-odds-to-reach-the-wnba por Kelyn Soong