… así continúa la historia de «One in a Billion»

A los 20 años y tras ser seleccionado por Dallas y apenas jugar en la liga de verano, Satnam Singh Bhamara estaba seguro de que sus días de juego habían terminado. Al calentar el banco con la cabeza pesada y sus gigantescas palmas sudorosas presionadas una contra la otra mientras sus compañeros de equipo de Texas Legends driblaban y caminaban por la cancha frente a él, el pívot de 7 ‘2 «sintió que su voluntad resbalaba y crecía la angustia.

No era del todo infundado. Después de ser reclutado por la NBA por Dallas Mavericks en 2015, el primer jugador nacido en la India en ser elegido en la primera liga de baloncesto, terminó pasando los próximos dos años en su G-League. Jugó solo 7.1 minutos por juego en 27 apariciones, promediando 1.6 puntos.

«Dimaag kharab ho raha tha mera (me estaba volviendo loco). Todo el tiempo me hacía una sola pregunta: ¿por qué no me eligen para jugar? Pensé que mi carrera había terminado».

Su contrato con los Mavericks se acabó a fines del año pasado y Satnam regresó a su aldea Ballo Ke, un asentamiento agrícola en el norte de India, con el aguijón del rechazo aún en carne viva. Ahora que se presenta para su estado natal, Punjab, en el Campeonato Nacional en curso en Chennai por primera vez desde que se encontró con el estrellato cuando tenía 19 años, Satnam está atribuyendo planes febriles de un regreso a la NBA.

Sabe que no sucederá pronto y está dispuesto a esperar su turno. A los 22 años, la edad es su aliado de confianza. «La NBA cambió mi vida, pero si hubiera tenido más posibilidades de haber sido un jugador muy diferente hoy. Probablemente incluso el mejor en Asia. Me dijeron que era demasiado joven y nuevo, pero a menos que un jugador entre a la cancha, no será mejor. Ese es mi único arrepentimiento. Pero estoy feliz de que al menos logré llegar allí «.

Satnam Singh en acción durante el partido de Punjab contra Uttarakhand en el Campeonato Nacional de Baloncesto BFI Satnam es, como el documental de larga duración que narra su viaje desde la India rural a una selección del Draft de la NBA, lo llama con razón, ‘One in Billion’. Hay bastantes jugadores hoy, Amritpal Singh, Vishesh Bhriguvanshi, Amjyot Singh, que están contratados con ligas profesionales en costas extranjeras, pero Satnam no rehuye tomar crédito por ser el primero en abrir la puerta a la India.

«Alguien tenía que hacer eso», dice. «También es importante que recupere lo poco que he aprendido y que mejore como jugador para captar la atención de la NBA. Creo que la forma más segura de hacerlo es desempeñándome bien en la liga de India». En el último partido clasificatorio para la Copa Mundial contra Siria en noviembre, Satnam tuvo la mejor puntuación para el equipo nacional con 21 puntos. Su próxima oportunidad de ascender y brillar podría ser el partido en casa contra Jordan en febrero.

La suerte llegó temprano a Satnam. A los 14 años, mientras entrenaba en Ludhiana, fue seleccionado para una beca de tres meses en la academia IMG en Florida. Su inclusión en el draft de la NBA cinco años después desencadenó la alegría en las páginas de deportes en la India y su pequeña aldea, que todavía se esfuerza por comprender el deporte.

«Durante la noche, la gente comenzó a hablar de mí. Todo se sintió tan bien. Hubo presión, sí, ya que fui el primer indio en alcanzar ese nivel, pero logré manejar eso. Sabía muy poco inglés. Kuch samajh mein nahi aata tha ki kya baat ho raha hai ya mujhe kya bolna chahiye (no podía entender lo que se decía o cuál se suponía que debía ser mi respuesta) «.

Luchando durante minutos, trabajó en la G-League o lo que antes era D-League, una liga de desarrollo de 26 equipos que ha sido un campo de pruebas para la NBA, durante dos años. El año pasado, tomó algunos minutos de basura en el camino a los campeonatos de la liga de verano para Mavericks contra Phoenix. El tiempo que pasó en el banco lo empujó a una zona oscura y autocrítica.

Comenzó a boxear y comenzó a pasar horas juntos pedaleando en el gimnasio para apagar el desánimo. «Me quitó el enojo y controló mi mente. El boxeo también agudizó mis reflejos, se recuperó y me ayudó a perder más de 40 libras de peso».

Satnam firmó por United Basketball Alliance (UBA), la primera liga de baloncesto profesional masculina en la India con sede en Pune, para su quinta temporada. «Había algo dentro de mí que me decía que volviera a la India y jugara. La UBA será una buena oportunidad para trabajar en mi juego».

Sin embargo, es consciente de sus defectos de no ser el jugador más rápido en la cancha ni un tirador superior al promedio. «Necesito tomar mucha más velocidad y concentrarme en mi movimiento, defensa y rebote. Una vez que construya mi juego en todos estos frentes, creo que podría surgir una segunda oportunidad de la NBA. Tomará tiempo, pero podría suceder».

Dejando a un lado las lecciones y los moratones, Satnam regresó de su temporada en el extranjero con un montón de zapatos de la talla 54 que está mucho más allá de lo que las marcas de calzado promedio en India pueden atender imaginariamente y encuentra compañía en su padre, que también es de una talla similar.

Anteriormente, Satnam cortaba zapatos en el medio y usaba cinta adhesiva para unirlos, pero ahora tiene un estante completo de zapatos de neón que se compró a los Estados Unidos para elegir. También le ha dado a su padre una gran colección.

«En el extranjero no es un problema encontrar esta talla. Mi padre, que casi nunca ha usado calzado en su vida, ahora combina el color de sus zapatos con su turbante. Aaj kal toh, quien ghar pe bhi joote pehenke maze se ghoomte hai (Hoy en día incluso se pasea por casa usando zapatos «.

Singh disputó en la temporada 2018-2019 la NBL de Canadá jugando para St. John’s Edge donde jugó 38 partidos para Edge con un promedio de 2.1 puntos y 1.2 rebotes en 5.1 minutos por juego. En julio de 2019 los derechos de draft de Singh Bhamara fueron transferidos a Memphis como parte del intercambio que envió a Delon Wright a Dallas aunque parece poco probable que lo vea en cualquier momento en la lista de la NBA de los Grizzlies.