Mangakahia recupera el sueño de los Juegos Olímpicos

No mucho después de que Tiana Mangakahia fuera incluida en el equipo de entrenamiento de las Opals, sintió un bulto en su seno izquierdo. Semanas después, la entonces jugadora de baloncesto de 24 años, la alero estrella de la Universidad de Syracuse y una promesa olímpico para Tokio 2020, estaba recibiendo quimioterapia.

La jugadora nacida en Brisbane permaneció en el estado de Nueva York en los EE. UU. Durante ocho rondas de tratamiento, que culminó con una doble mastectomía seguida de cirugía reconstructiva.

Los planes para dominar en un tercer año universitario y abrirse camino hacia la WNBA se escaparon por la ventana, al igual que cualquier esperanza de formar parte del equipo de la entrenadora australiana Sandy Brondello para los Juegos de Tokio.

Luego, después sus cirugías finales completas y recibir el alta en enero, el coronavirus se extendió a los Estados Unidos.

Con el cierre de la universidad, a Mangakahia en riesgo, que cumplió 25 años en abril, le dieron dos horas para empaquetar sus cosas y volar a casa al soñoliento suburbio de Victoria Point, en la bahía de Brisbane. Es allí donde lentamente ha aumentado su fuerza y ​​resistencia antes de lo que será un regreso muy emociante en Syracuse a finales de este año.

«No puedo creer que lo haya superado. Oh, Dios mío, hubo tantas cosas que sucedieron. Cuando miro hacia atrás, me siento bendecida por los médicos y todos los que he tenido a mi alrededor mi entrenador, mis compañeras de equipo.

Jugar de nuevo parecía estar muy lejos. Pensé ‘qué demonios, ¿por qué tenía que pasar ahora? Pero todo sucede por una razón».

Desaprobada como selección tardía de segunda o tercera ronda en un simulacro de la WNBA hace un año, había una gran razón detrás de su decisión inicial de jugar una tercera temporada: ahora se proyecta que Mangakahia irá en primera ronda a pesar de no pisar la cancha todavía.

El aplazamiento de los Juegos Olímpicos también jugará a su favor, porque Brondello seguro que vigilará atentamente a la mejor asistente de todos los tiempos de la universidad una vez que la competición se reanude en noviembre. Siempre que la pandemia, que canceló el torneo de la Asociación Nacional de Atletismo Colegiado (NCAA) de este año, no lo evite.

Mangakahia admite que finalmente quizás ha tenido un golpe de suerte.

«Pensar que ahora tengo otra oportunidad de estar en los Juegos Olímpicos y jugar en un torneo de la NCAA, es increíble. Ahora estoy un poco contenta de no haber jugado el año pasado, porque ni siquiera llegamos a las finales de la NCAA este año».

Con un promedio de 17.1 puntos, 9.1 asistencias y 4.4 rebotes en dos temporadas universitarias, Mangakahia ha demostrado una habilidad para anotar que complementa su juego natural de pases. La destacada australiana con la U17F y la U19F cree que su estilo también beneficiaría a las Opals que aspiran a una primera medalla de oro olímpica.

«Mi padre me llamó primero y me dijo ‘oye, aún podrías jugar'», recordó el día de marzo en que los Juegos de Tokio se retrasaron 12 meses. Si necesitan que yo sea un anotadora, puedo serlo, pero, naturalmente, mi enfoque es dar asistencias, así que creo que encajaría perfectamente».

«Obviamente es lo que quiero y es bueno hablar con Sandy y saber que el equipo se abrirá nuevamente, pero seguiré la corriente».

Es un enfoque paciente que la jugadora dijo que ha sido invaluable ya que ha maniobrado su camino hacia su mejor versión.

Hace seis años, Mangakahia salió de Australia para acudir a la universidad junior en Kansas después de una temporada en WNBL, solo para que le dijeran que podía entrenar pero no jugar porque era una ex profesional. Durante dos años escatimó e impresionó a los entrenadores universitarios superiores antes de aceptar una oferta en Syracuse, donde finalmente pudo competir.

«Siempre digo eso a los niños. Todos quieren ir directamente de la escuela secundaria a la WNBA, pero he tomado el camino más largo posible para llegar a donde quiero estar. Simplemente nunca te rindas, porque tu camino será diferente al de la siguiente persona».

Crecer con cinco hermanos ayudó a construir su racha competitiva, por lo que fue una sorpresa cuando una Mangakahia en recuperación ni siquiera podía correr la corta distancia desde su casa hasta el paseo marítimo a principios de este año.

Ahora está haciendo ejercicio diario en el gimnasio y corriendo, y el entrenador de Syracuse, Quentin Hillsman, le dice que reduzca la velocidad.

«Sólo quiero volver a Syracuse lo antes posible! Hay mucha expectación y presión para que regrese y juegue bien. Será muy emocionante, pero no siento más presión, simplemente iré a jugar y no me preocuparé porque estoy aprendiendo a disfrutar la vida en lugar de estresarme».

Fuente: Mangakahia recupera el sueño del aro olímpico

Hace poco más de un mes el canal americano ACC Network publicaba un pequeño reportaje dedicado a la protagonista de esta historia en que explicaba todo el proceso hasta superar el cancer.

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